Apesar do começo difícil de Virginia, Brennan Armstrong está exatamente onde quer estar


CHARLOTTESVILLE, Virgínia — Brennan Armstrong não é de adoçar um problema. É uma das coisas que seu ex-técnico, Bronco Mendenhall, ama nele. Mendenhall costumava pairar sobre o ataque durante Virgínia práticas, perto o suficiente para ouvir cada palavra que escapou da boca de seu quarterback, e se a unidade lutasse, os monólogos muitas vezes se tornavam profanos.

“Ele xingava como um marinheiro”, disse Mendenhall. “Mas era autêntico.”

Não é surpreendente então que, quase um mês em sua primeira temporada sem Mendenhall comandando a equipe, Armstrong não está tentando vender os problemas ofensivos iniciais de Virginia como nada além de um problema sério. A situação é feia.

“Estou bastante frustrado agora”, disse Armstrong após a vitória de sábado por 16 a 14 sobre Domínio Antigo, no qual ele liderou o ataque em uma movimentação final frenética para configurar um field goal da vitória do jogo quando o tempo expirou. “Estou tão acostumado a ser aquele ataque poderoso, e quando não sinto, e não tenho, fico frustrado.”

Não precisava ser assim. Armstrong poderia ter escolhido outro caminho, talvez muito mais fácil. Esta é a era do dinheiro de nome, imagem e semelhança e liberdade de portal de transferência, e Armstrong teve sua cota de pretendentes nesta offseason. Em vez disso, ele optou por ficar parado, empurrou suas fichas para o meio da mesa com uma nova comissão técnica, liderada pelo treinador estreante Tony Elliott, e um novo esquema, tudo isso criou um risco genuíno de que sua temporada final – – aquele que poderia fazer ou quebrar suas perspectivas na NFL – poderia se transformar em uma temporada de reconstrução para os Cavaliers.

Quando Armstrong fez a escolha, ele foi elogiado como um estudo de caso sobre lealdade em uma época em que isso é uma mercadoria rara. Levou apenas dois jogos para os fãs da Virgínia se perguntarem se a lealdade foi superestimada.

Um ano depois que Armstrong se tornou um dos QBs mais prolíficos do país, jogando para quase 4.500 jardas e contabilizando 40 touchdowns – 31 no ar – em apenas 11 jogos, as coisas em Charlottesville parecem sombrias.

Em três jogos na última temporada, o ataque de Virginia marcou 124 pontos.

Em três jogos este ano, os Hoos somaram apenas 53, e Armstrong tem apenas dois TDs de passe – ambos na abertura contra o FCS Richmond.

Agora Armstrong está pronto para enfrentar a equipe técnica que o transformou em uma estrela. Cavaliers vencem por 3 a 0 Siracusa na sexta (19h ET, Aplicativo ESPN/ESPN) para enfrentar um ataque enérgico liderado pelo ex-coordenador da Virgínia Robert Anae e pelo técnico do QB Jason Beck.

Dada a reunião, pode ser um momento adequado para Armstrong dar um passo atrás e reavaliar sua decisão, para se perguntar o que poderia ter sido. Mas a única coisa que o quarterback franco não vai dizer, não importa o quanto ele seja estimulado na preparação para sua reunião com Anae & Co., é que ele se arrepende de qualquer coisa.

“Sim, eu consegui com uma mudança de treinador e o dinheiro NIL que você poderia colocar no meu bolso em uma escola diferente – todas essas coisas boas”, disse Armstrong. “Você provavelmente não vê muitos QBs se destacando, mas estou feliz com o que fiz.”


VIRGÍNIA TERMINOU Temporada regular de 2021 com quatro derrotas consecutivas, incluindo uma dolorosa falha no quarto trimestre contra o rival Tecnologia da Virgínia. Depois, Armstrong percebeu que estava pronto para seguir em frente, com os olhos voltados para o draft da NFL.

Então Mendenhall anunciou que estava deixando o cargo.

Então o jogo de boliche de Virginia foi cancelado.

Em seguida, as avaliações da NFL voltaram, acusando Armstrong de inúmeras preocupações, incluindo o sistema Air Raid que ele dominava, mas que não tendia a se traduzir no próximo nível.

Ele foi apontado como uma seleção de final de rodada com vantagem.

“Ele não tem força de braço impressionante, mas é um superdotado – um jogador corajoso e corajoso”, disse Mel Kiper Jr., da ESPN. “No dia 3, alguém iria agarrá-lo.”

Havia ofertas em outros lugares também, e elas vinham com promessas de grandes acordos de nome, imagem e semelhança. Em todo o país, outros jogadores estavam ansiosos para usar sua recém-descoberta liberdade para lucrar e, pelo menos em alguns casos, encontrar um lar que lhes permitisse mostrar suas habilidades em um palco maior.

O fato é que as avaliações de rascunho significavam pouco para Armstrong, que minimizou as críticas de seu atletismo ou força do braço. Ele é um cara de Ohio e disse que gosta de carregar um chip no ombro. Ele mostrou o que podia fazer em campo – esquivo no bolso, um corredor capaz – e montou um carretel de destaques de arremessos da NFL.

“Quanto mais você o assiste, mais você gosta dele”, disse Kiper.

E Armstrong também não estava muito preocupado com o dinheiro do NIL. Ele tinha amigos neste time e um quarteto de receptores tão talentosos e produtivos quanto qualquer outro no país. Por que ele deixaria isso?

Vá direto ao assunto, porém, e a decisão de Armstrong não foi sobre nada além disso: “Eu queria fazer o que eu queria fazer”, disse Armstrong.

“É assim que eu vou. As pessoas pensam que é uma tarefa difícil, mas não é realmente. Cada temporada é uma tarefa difícil. Se eu fosse convocado, não convocado, no mundo real – nada disso é fácil. Sim, tecnicamente tratava-se de tentar provar coisas diferentes, mas, na verdade, era apenas – era isso que eu queria fazer, então fiz. Impulsivo, eu acho.”


VALOR DA SERRA DE BRAÇOS em refinar seu conjunto de habilidades jogando em um esquema de estilo mais profissional, tirando snaps no centro, ajustando as proteções e confiando mais em seu jogo de corrida. Um ano atrás, a ofensa de Virginia não o atingiu simplesmente. Essencialmente, funcionou apenas por causa dele. Armstrong perdeu um jogo inteiro e ainda era responsável pela maior porcentagem de jardas de sua equipe de qualquer jogador do Power 5. Mas só foi bom o suficiente para seis vitórias, e por isso foi fácil para Elliott vender a Armstrong a ideia de que uma linha de estatísticas mais pedestre poderia equivaler a mais vitórias no final do ano.

“Trata-se de encontrar maneiras de vencer, e essa é a única estatística que importa”, disse Elliott.

E então, na semana 2, Virginia perdeu. Perdeu feio, 24-3 para Illinoisem uma das performances ofensivas mais apáticas da carreira de cinco anos de Armstrong com os Cavaliers.

“Eu não acho que houve uma única jogada quando todos os 11 caras estavam fazendo o que deveriam”, disse Armstrong.

Na semana passada, o ataque mostrou uma melhora marginal contra o Old Dominion, mas atolou na zona vermelha e desperdiçou chances de gol, e até o heroísmo de Armstrong no final, os Hoos estavam encarando outra derrota frustrante.

Quando a Virgínia O site SB Nation entrevistou fãs esta semana sobre quem deve assumir a culpa pelo início lento do ataque, apenas 2% dos entrevistados apontaram o dedo para Armstrong. Quase metade culpou a nova comissão técnica.

Armstrong acha essa noção absurda. É impossível julgar o novo esquema, disse ele, quando os jogadores não o executaram corretamente. Ele se culpa por isso. Ele sempre foi duro consigo mesmo, disse Mendenhall, e por isso faz questão de manter o barulho dos fãs e fóruns de mensagens à distância.

“Eu não penso nisso”, disse Armstrong. “Isso é tudo coisas externas nas quais você não pode se concentrar ou quebra toda a sua equipe. É um mundo perigoso lá fora com essas coisas. É fácil se perder.”

Armstrong não está perdido. Ele está exatamente onde quer estar, e é seu trabalho jogar bem o suficiente para que o resto do mundo aceite seu ponto de vista.

“Não é o fim do mundo que perdemos e fizemos três pontos [against Illinois]”, disse ele. “Vamos continuar tentando melhorar.”


ARMSTRONG GANHOU O começando o trabalho de QB como calouro no ensino médio, vencendo um veterano pela vaga, mas dificilmente foi uma história de sucesso da noite para o dia. Aquela equipe de Shelby (Ohio) abriu a temporada 2-5, e Armstrong sofreu com as lutas típicas dos calouros. No final de outubro, Shelby recebeu o Columbian (Tiffin), e Armstrong foi afiado. O problema era que sua defesa não ofereceu ajuda. Com seis minutos restantes no jogo, Shelby perdia por 75-54.

Foi quando Armstrong assumiu.

Shelby marcou três vezes nos 5:48 finais para enviar o jogo para a prorrogação. Armstrong lançou cinco passes de TD e foi responsável por 520 jardas de ataque.

“Mas é Brennan”, disse sua mãe, Heather. “Falta um minuto, não acabou. Ele vai lutar até o fim. É só ele.”

E, no entanto, Shelby ainda perdeu o jogo. O colombiano fez dois gols depois de marcar na prorrogação e converteu. Resultado final: 83-82. Foi, não oficialmente, o jogo de maior pontuação na história do ensino médio de Ohio.

Mendenhall tem uma história semelhante sobre Armstrong – sobre o momento em que ele soube que seu quarterback era especial.

É 2018, e Armstrong era um verdadeiro calouro. QB titular Bryce Perkins caiu com uma lesão no meio do primeiro tempo contra Tecnologia da Geórgia, com os Hoos perdendo por 13-7. Entra Armstrong, que levou o ataque de 65 jardas em seis jogadas, acertando Joe Reed para um longo touchdown para assumir a liderança.

“Eu juraria que seu pulso estava em torno de 48”, lembrou Mendenhall. “Era tão fato, e depois dessa pontuação, o olhar que ele me deu foi como, ‘Bem, o que mais você esperava?'”

Perkins voltou à ação no próximo drive, no entanto, e os Yellow Jackets venceram o jogo por 30-27 na prorrogação.

Olhe para trás na carreira de Armstrong, e a mesma história se repete repetidamente. Ele é bom, mas as vitórias são uma luta.

Armstrong tinha as estatísticas. Ele até estabeleceu o recorde escolar de jardas passadas na temporada passada. Mas ele não teve as vitórias. Isso o corroeu.

Essa é a verdadeira razão pela qual ele voltou. Sim, ele pode refinar seu conjunto de habilidades, provar que pode operar um ataque de estilo profissional, ganhar algum dinheiro NIL – “todas essas coisas boas”, como ele disse. Mas o que ele queria, mais do que tudo, era vencer – ganhar tanto que seu legado na Virgínia fosse gravado em pedra. Ele não queria ser lembrado como o garoto-propaganda da lealdade em uma era de transitoriedade no futebol universitário. Ele queria ser lembrado como o cara que levou Virginia a uma temporada para sempre.

Ainda há tempo para fazê-lo, ele insistiu. Está tudo à frente dele – e é por isso que não há tempo para olhar para trás.

“Ainda quero ganhar 10 jogos”, disse Armstrong. “Restam nove, e eu tenho que vencer oito deles. Vai ser uma batalha infernal. Eu sei disso de fato. Mas isso é algo que eu queria fazer. E se isso não acontecer, Eu saberei que dei a esta universidade tudo o que tinha, seja lá o que for.”





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